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Científicos recrean el último día de los dinosaurios

Hace 66 millones de años, un meteorito de más de 10 kilómetros impactó la Tierra y desencadenó la quinta extinción masiva. Ese día, el último de los dinosaurios y el primero de una nueva era dominada por los mamíferos y en especial el hombre, fue reconstruido en un estudio que se publicó en la revista PNAS.

El meteorito se estrelló con tal fuerza que liberó una energía equivalente a 10 mil millones de bombas atómicas, como la de Hiroshima. Los incendios forestales se extendieron a miles de kilómetros del cráter, situado en la península de Yucatán, en México, a una velocidad de vértigo, que se disparó por la presencia de azufre, el verdadero causante del enfriamiento global y el cambio climático.

El impacto del meteorito vaporizó, como mínimo, 325 mil millones de toneladas métricas de minerales ricos en azufre, presentes en el lugar del impacto, suficiente para hacer que la luz solar se volviera opaca y provocara un enfriamiento en la Tierra. Así lo confirmó un equipo de científicos del Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas, que lleva tres años analizando las muestras de un cilindro de roca de mil 334 metros.

Los científicos han descubierto que los sedimentos del cráter, llamado Chicxulub, son capaces de contar la historia en capítulos tan precisos sin importar cuántos millones de años hayan transcurrido.

El estudio, en el que han participado investigadores del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA), reconstruye los procesos geológicos, químicos y biológicos generados por el impacto del asteroide. En un primer momento, la explosión no solo quemó la vegetación, sino que desencadenó un tsunami que arrastró sedimentos hasta el interior de Norteamérica, más de 2 mil kilómetros tierra adentro.

El golpe liberó tanto azufre que bloqueó la luz solar y causó un enfriamiento global que acabó con los dinosaurios y con el 75% de las formas de vida del planeta. Fue un infierno de corta duración, seguido de periodo de enfriamiento global: los dinosaurios “se achicharraron y luego se congelaron”, aunque “no todos murieron ese día”, resume Sean Gulick, profesor de investigación en el Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas y autor principal del estudio.

La mayor parte del material que rellenó el cráter, horas después del impacto, se originó en el mismo lugar o fue arrastrado por el agua del océano que fluyó de nuevo hacia el cráter desde el Golfo de México circundante. En un solo día se depositaron unos 130 metros de material, una tasa de acumulación que se encuentra entre las más altas jamás encontradas en el registro geológico y que ha permitido reconstruir los sucesos que tuvieron lugar dentro y fuera del cráter desde el momento del impacto hasta varias horas después.

Jens Ormö, investigador del Centro de Astrobiología y coautor del estudio, analizó las muestras para tratar de determinar cómo había sido transportado y depositado el material acumulado en el lugar del impacto, algo esencial para entender la cantidad de agua que fluía en el cráter y los procesos que ocurrieron cuando se estaba llenando.

“Los sedimentos revelan enormes energías de transporte que son mucho más grandes que cualquier otra inundación conocida en el planeta. El agua se movía con velocidades que equivalían a la velocidad de los huracanes”, detalla Ormö.

En opinión del experto, “Todo lo que se puede deducir de los sedimentos depositados en esos instantes nos permite saber cómo fue el primer día de una nueva era dominada por los mamíferos. Una especie que ahora, por otras causas como la contaminación de los océanos y de la atmósfera, ha iniciado la sexta y última de las extinciones masivas. Tal vez todavía estamos a tiempo de aprender algo del pasado”.

 

Con información de El Correo

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